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La división Norte-Sur y la Guerra de Vietnam

Las elecciones estipuladas en la Conferencia de Ginebra nunca llegaron a celebrarse. Desde 1954 hasta 1974 los dos Vietnams no mantuvieron ninguna relación diplomática, cultural ni comercial. Inmediatamente después de los acuerdos de Ginebra, existió un verdadero estado de guerra entre lasdos partes del país. Vietnam del Norte intensificó sus actividades militares y revolucionarias, lo que hizo que la perspectiva de una reunificación mediante la celebración de elecciones libres fuese cada vez menos probable.

Mientras tanto, Estados Unidos reforzó las tropas de Diem, convirtiendo Vietnam del Sur en un protectorado militar estadounidense.

En diciembre de 1960 se constituyó el Frente Nacional de Liberación de Vietnam del Sur (FNL), el cual emprendió persas actividades revolucionarias contra el inestable régimen del sur. Este movimiento comunista sureño, llamado Vietcong, se hizo fuerte a principios de 1960.

Diem, cada vez más presionado, decretó una serie de medidas represoras contra los maestros budistas, lo que provocó una oleada de suicidios entre los bonzos, quienes se quemaban vivos en señal de protesta. En junio de 1963 Thich Quang Duc, un monje de 66 años, se inmoló en una calle de Saigón (la actual ciudad de Ho Chi Minh).

Este suceso señaló el comienzo del fin del régimen de Diem. Diem y su hermano fueron asesinados cinco meses más tarde en el barrio Cho Lon de Saigón a manos de sus propios oficiales, tras un golpe de Estado que contó con el apoyo del gobierno estadounidense.

Los siguientes años fueron testigos de una sucesión de golpes de Estado. Varios generales y civiles se turnaron en la presidencia del inestable y corrupto régimen de Saigón.

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A comienzos de 1965 se produjo una escalada de la implicación directa de Estados Unidos en Vietnam, pues el presidente Lyndon Johnson decidió enviar importantes contingentes de tropas a Vietnam. A finales de 1967 había más de 500 000 soldados estadounidenses y 100 000, había comenzado la Guerra de Vietnam